Opiniestuk: Heeft het gaylife in Antwerpen nog een toekomst?

Voor mij ligt de gaymap van Antwerpen van 2013. 4j later is bijna de helft van de gayhoreca verdwenen. Heeft het gaylife in Antwerpen nog een toekomst?

Het verleden

Antwerpen is steeds een open en tolerante stad geweest waar LGBT mensen zich thuis voelen. Jaren zaten de bars, discotheken afgeladen vol. Eurogames, World Outgames, de gaypride… alles was mogelijk in Antwerpen. Wat is er dan fout gelopen dat nu slechts de helft van de gayhoreca het hoofd boven water kan houden?

3 redenen lagen aan de oorzaak: Vele bars zagen het volk toestromen en gingen ervan uit dat LGBT mensen gewoontedieren zijn. Investeren was uit den boze. De meeste van deze bars hebben ondertussen de deuren gesloten, want gays gaan vandaag op zoek naar nieuwe dingen. De laatste jaren steken de goedkope vluchten en bustrips de kop op en daar profiteren grote steden als Berlijn, Madrid, Barcelona en Keulen van: nieuwe concepten, nieuwe gezichten en meer fun.

Een derde reden zijn de ego’s van het verleden. Events konden niet georganiseerd worden zonder ruzies. We hadden grote events in Antwerpen, maar de verschillende organisatoren konden op bepaalde momenten elkaars bloed drinken en samenwerken was al helemaal uit den boze. En als je in een stad als Antwerpen al niet kan samenwerken, wat zou je dan willen dat de gay naar jouw event wil komen?

De gayhoreca anno 2017

Ondanks het verdwijnen van vele zaken, heeft de stad nog steeds een divers aanbod.

Hessenhuis is nog steeds een top locatie en de eigenaar heeft begrepen dat je publiek moet blijven warm maken met nieuwe concepten. Hij plaatst de dj dichter bij het publiek, heeft een vast happy hour en een team van barmannen die de vaste klant bij naam kennen. Dat loont!

Ook Twilight is een plek die blijft scoren. Op elke locatie waar de bar opent heeft het zijn publiek. De eigenaar weet hoe een concept eruit moet zien en het koppel is een streling voor het oog achter de bar (als je van gespierde types houdt uiteraard).

Bars als De Lux, Santos, Den Draak en Velvet kan je plaatsen in de categorie ‘een leuke zaak voor een drankje en een praatje met vrienden’. Zij hebben begrepen dat Antwerpen hier nood aan heeft.

Que Pasa heeft de afgelopen jaren een reputatie opgebouwd van goede shows en concepten waar beginnende showqueens hun kans kunnen wagen en dat werpt zijn vruchten af. De eigenaar en zijn team weten hoe je klanten moet verwennen en dat werkt. Vaak zit de zaak afgeladen vol.

Café Strange blijft de oudste gaybar van Antwerpen en ook al is de tijd er blijven stil staan, je komt er met plezier een drankje drinken. Maar ook Armand, één van de oudste barmannen van België, gaat mee met zijn tijd via flyers en leuke party’s.

Maar het is vooral de leather en fetish scene die in Antwerpen een boost heeft gekregen met zaken als The Boots, Kinky’s en Random. Door een goede investering (en de aanwezigheid van leatherpride) trekken deze zaken een divers, maar ook jong publiek.

Sommige eigenaars trachten dan weer oude bars een nieuw leven in te blazen, met wisselend succes. Rainbow is de recentste bar die de oude sfeer weer tracht op te roepen van de ‘Van Schoonhoven straat’. Ze slagen daar wonderwel in met een soort bruine kroeg. Door een eenvoudige inrichting, leuke acties en drankjes aan democratische prijzen hebben ze op korte tijd een vast publiek weten aan te trekken.

Popi bar is dan weer een ander verhaal. Na de sluiting door de vorige eigenaar en een tijdelijke uitbating als…(ja als wat?) heeft de huidige eigenaar vorig jaar besloten om er een straightfriendly bar van te maken met nieuw personeel en een nieuwe inrichting. Een half jaar later heeft de zaak een team… maar geen klanten. Terwijl deze zaak vooral in de lente en zomer de plek is waar je uren kan genieten van een cocktail of een glaasje wijn op het terras. Maar wil iemand de eigenaar eens aan zijn verstand brengen dat je moet investeren in een zaak? De vroegere klanten van Popi bar hebben allemaal een andere plek gevonden, dus ervan uitgaan dat ze gaan terugkomen is oerdom als je de klant niet begrijpt. En laat dat nu net het probleem zijn hier!

Gay Tea dance

Gay Tea dance, het modewoord voor de gayhoreca.  Zowel Twilight, Bonaparte als Padam hebben dit concept op de kaart gezet in Antwerpen… en met succes.

Maar waar Que pasa succes mee boekt, moeten deze concepten (en bars) dringend hun visie veranderen. Showqueens blijven belangrijk in het Antwerpse gaylife, maar zijn niet meer het wondermiddel om klanten aan te trekken. Je kunt de vele verkiezingen niet meer bijhouden en vaak zien we dezelfde kandidaten terugkeren, met dezelfde show die we het weekend ervoor al zagen in een andere bar. Diversiteit en verandering zijn hier de kernwoorden.

Red and Blue vs Cargo Club

Na 19y heeft Ludo Smits de fakkel doorgegeven. Red and Blue is jaren een fenomeen geweest, maar de tijd van lange wachtrijen is al lang verleden tijd. Tijd voor verandering met nieuwe concepten, aanpassingen… en een nieuwe naam. Maar was dit alles wel een goede keuze?

De nieuwe eigenaar heeft gekozen voor een nieuwe naam: Cargo Club. Een keuze die ik en vele anderen niet echt begrijpen. Voor een naamsverandering opteer je enkel bij een slecht imago en dat was met Red and Blue niet het geval. De naam heeft dan wel niet meer dezelfde draagkracht als 10j geleden, maar blijft bekend in binnen- en buitenland. Ook bij het opstarten van een nieuw concept kan je opteren voor een naamsverandering. Maar de gayconcepten blijven wel bestaan in Cargo Club… onder de noemer ‘by redandblue’? Maar zitten we nog wel te wachten op de zoveelste mainstream disco in Antwerpen? De toekomst zal het uitwijzen!

En hoe controleer je bezoekers op drugsgebruik als je de rokersruimte volledig afsluit met muren en een deur? Zeggen als eigenaar dat je vertrouwd op de sociale controle getuigt in deze van naïviteit of domheid.

Is Cargo Club dan ten dode opgeschreven? Zeker niet! Er zijn nog steeds leuke concepten en Antwerpen zal steeds nood hebben aan een plek als Cargo Club, alleen zullen ze zichzelf regelmatig in vraag moeten stellen en niet steeds de schuld op het internet steken. Dit is te kort door de bocht.

Events

De toekomst van Gay Antwerpen ligt vooral bij de events: Antwerp pride, Leatherpride, Mister Gay Belgium, Wave,….

Er is een nieuwe lichting organisatoren opgestaan met Jeroen van Lievenoogen, Dimitri Vantomme, Bram Bierkens en Jeffrey Wuytack. Dit jong geweld heeft begrepen dat samenwerken de weg is om iets te bereiken en laat dat nu net belangrijk zijn voor de gayhoreca! Geef deze ploeg de kans om Antwerpen verder op de kaart te zetten en laat de ego’s waar ze thuishoren… in de slaapkamer! Leatherpride barst uit zijn voegen en is niet voor niets het beste leather and fetishevent van Europa, Antwerppride gaat zijn 10e editie tegemoet met een Wave die ook uit zijn voegen barst en Mister gay Belgium is een toporganisatie dat als voorbeeld kan dienen voor de rest van de wereld. En met de kennis en ervaring van Jeffrey tijdens Antwerppride gaan we mooie jaren tegemoet in Antwerpen.

Gayhoreca vs Gaymedia

Ook de gaymedia ligt vaak onder vuur vanwege zijn kritische berichtgeving of artikels waar ze het niet mee eens zijn. De gaymedia is de laatste jaren echter herleid tot een handvol spelers die professioneel bezig zijn met hun vak. Gay journalisten hebben al jaren als doel de horeca te ondersteunen met hun magazines en websites, maar moeten ook kritisch zijn. Mensen hoeven het uiteraard niet eens te zijn met de inhoud, maar stellen ‘dat je een slechte relatie hebt met de pers’ is kort door de bocht. Want was het niet de gaymedia die jaren geleden op de barricades stond voor Red and Blue als er problemen waren?

Conclusie

Een antwoord op de vraag: heeft het gaylife in Antwerpen nog een toekomst? Ja! De horeca begrijpt dat investering belangrijk is en Antwerpen zet zich op de kaart met leuke events. Maar wat belangrijk is, blijf jezelf in vraag stellen.. en dan gaat de stad nog heel wat mooie jaren tegemoet!

Advertisements

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out /  Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s